PulmoTech: op de rand van doorbreken

PulmoTech: op de rand van doorbreken

Met een baanbrekende technologie waarmee beademingspatiënten voor het eerst continu en individueel gemonitord kunnen worden schopte PulmoTech het als enige startup uit Noord-Nederland tot het COVID-19 programma van TechLeap. Een inkijk.

Foto: Mariska de Groot

,,Tijdens het begin van de coronacrisis in april zat ik naast mijn vriendin op de bank te kijken naar het eerste tv-optreden van Diederik Gommers, de voorzitter van de Vereniging voor Intensive Care, en dacht ik: dit is wel echt waar PulmoTech voor begonnen is.” In tijden van corona is zijn oplossing er één waar ziekenhuizen veel baat bij (gaan) hebben, weet Rutger Flink, oprichter van PulmoTech. De Groningse startup ontwikkelt een innovatieve katheter waarmee de beademing van patiënten op de intensivecareafdeling (IC) van ziekenhuizen beter kan worden ingesteld en gemonitord. ,,Ik zit natuurlijk in het beademingswereldje. We hebben gekeken op welke manier wij direct konden helpen. Tegelijkertijd wilden we geen misbruik maken van de noodsituatie, want het bedrijf liep gewoon goed.”

De markt op

Flink legde contacten bij de commissies en ministeries die gingen over het crisismanagement. Maar er komt van alles bij kijken om een medisch hulpmiddel veilig op de markt te brengen. ,,Ziekenhuizen zien graag dat innovaties sneller beschikbaar zijn, maar hebben volgens mij niet altijd door dat de normen juist strenger worden en de regelgeving uitgebreider.” Het is een uitdaging voor zijn team ervoor te zorgen dat hun innovatie steeds aan die eisen voldoet. Flink geeft een recent voorbeeld: ,,Een van de normen voor medische hulpmiddelen werd begin 2020 vernieuwd en zelfs de testhuizen weten nog niet hoe ze daarmee om moeten gaan, omdat er nog maar weinig producten zijn die de testfase al helemaal doorlopen hebben.”

Corona versnelde de ontwikkeling van hun product wel. ,,Testhuizen en laboratoria die tot de nok toe vol zitten, zeggen: PulmoTech heeft een product wat in deze crisis kan helpen. Daarom hoeven wij niet achteraan in de rij aan te sluiten”, legt Flink uit. ,,Wat niet wil zeggen dat je product direct voldoet aan die nieuwe normen van de Europese Commissie of de FDA (voor de lancering in Amerika).” Het doel is om in het tweede of derde kwartaal van 2021 de katheter op de markt te brengen. ,,We gaan werken met tussenhandelaren die medische apparatuur leveren aan ziekenhuizen, daar hebben we al goede contacten mee gelegd. De kans dat wij zelf een heel distributie-, sales- en marketingteam opzetten om ziekenhuizen te benaderen is klein.”

De oplossing

PulmoTech startte officieel twee jaar geleden, maar het bedrijf heeft een langere geschiedenis. Flink studeerde Life Science en Technology (master: Biomedical Engineering) aan de Rijksuniversiteit Groningen. In 2011 kwam hij tijdens zijn stage bij het kinderziekenhuis in Los Angeles in aanraking met de intensive care en mechanische beademing. Vijf jaar later viel zijn oog op een technologie die met behulp van sensoren druk kon meten in katheters, ontwikkeld door het medische high-tech bedrijf Wellinq Medical in Leek.

‘Aan regionaal talent geen gebrek: nieuwe medewerkers komen via stages van de RUG en Hanze.’

,,Het was de oplossing voor problemen die ik zag bij het gebruik van ballonkatheters, die nu nog gebruikt worden om beademingsapparaten af te stellen.” Met dat idee benaderde hij in 2016 VentureLab North en kwam (na het winnen van de prijs voor beste pitch) in het ontwikkelingsprogramma terecht. Wellinq Medical, waar PulmoTech de katheter ontwikkelt en de productielijn opzet, werd hun technologiepartner. ,,In de winter van 2017 schreven we het businessplan en in 2018 startte PulmoTech.”

1949

De katheter van PulmoTech is op technologisch gebied een gigantische stap voorwaarts. ,,Voor drukmetingen worden nu ballonkatheters gebruikt. Die methode heeft ook zijn origine in Groningen, in het jaar 1949. Een ballonnetje wordt opgeblazen en die geeft de druk door aan een externe sensor. De problemen waar ik het over had, zijn dat ballonnetjes leeglopen of te hard opgeblazen worden. Bovendien moet je ze telkens opnieuw kalibreren. Het maakt het eigenlijk niet bruikbaar”, legt Flink uit. De katheter van PulmoTech meet de druk op de longen en de functie van de ademspieren continu, wat met de huidige methode niet mogelijk is.

Hij maakt een sprongetje naar de COVID-19-patiënten die op de ICs aan de beademing liggen. Die patiënten hebben ARDS (acute respiratory distress syndrome) en dat is de groep die volgens Flink echt baat heeft bij de innovatie van PulmoTech. ,,Hun immuunsysteem reageert te heftig, waardoor de longblaasjes vollopen en littekenweefsel kan ontstaan. De longen worden stugger en gasuitwisseling wordt bemoeilijkt. Bij hen is een hogere druk nodig om de longblaasjes op te blazen. Echter, de hoogte van deze druk lijkt anders te zijn voor ‘Covid-19 ARDS’ patiënten, aangezien de oorzaak ook te vinden is bij stollingsproblemen. Met onze katheter is heel goed te meten hoe die druk verdeeld is. Zo kun je per individu continu meten of de longen ver genoeg uitgezet worden en of er niet te veel druk gebruikt wordt, wat ook weer schadelijk is voor de longen.”

Techleap

De potentie van deze innovatie was reden om Flink en zijn team in april mee te laten doen aan het speciale COVID-19 programma van startup versneller Techleap. Het doel: startups die direct een bijdrage kunnen leveren aan het indammen van de coronacrisis nog sneller laten groeien. Flink: ,,Experts zoals hun entrepreneur in residence Joe Wilson (Voormalig hoofd Marketing en Operations bij Microsoft), die veel met het bijltje hebben gehakt, hebben ons veel verder geholpen. Bijvoorbeeld met advies over ons intellectueel eigendom, het aantrekken en behouden van de juiste mensen en hoe wij de markt het beste kunnen benaderen wanneer ons product klaar is.”

Ook in het Noorden is er volgens Flink een hechte samenwerking tussen de startups onderling en met gevestigde bedrijven. Ze hebben goed contact met de IC van het UMCG, ontvingen een investering van het Groningse Carduso Capital, verder gesteund door SNN, Gemeente Groningen en de Provincie Groningen. ,,Techleap, VentureLab en bijvoorbeeld ook LifeCooperatives zijn concepten waarin startups en scale-ups elkaar helpen. Zo kon ik het met UVSmart, die hun product dit jaar lanceerden, hebben over hun ervaring met opschalen in Nederland en Europa. Hoe pakten zij dat aan? Waar gingen ze de mist in? En wat kunnen wij daarvan leren?”, vertelt Flink. ,,Ik weet natuurlijk niet precies hoe het in andere regio’s gaat, maar dat we hier zitten leidt er denk ik wel toe dat we meer support krijgen.’’ En aan regionaal talent geen gebrek. ,,In het hele bedrijf komen veel nieuwe teamleden van de opleidingen Biomedical Engineering van de RUG en elektrotechniek van de Hanze; alle stages hebben geleid tot een werkplek.”

Wat is Techleap?

Techleap.nl is sinds medio 2019 het vervolg van StartupDelta, met prins Constantijn van Oranje als boegbeeld. De Nederlandse overheid heeft de ambitie om hier het beste startup en scale-up ecosysteem van Europa te creëren. Techleap moet daarin het voortouw nemen. De organisatie kreeg een budget van 35 miljoen euro voor de komende 4 jaar. De organisatie heeft voor 2020 een actieplan gemaakt met vijf pijlers: meer deep tech, betere toegang tot (internationale) markten, meer kapitaal, betere toegang tot talent en 250 ondernemers helpen groeien.

Coen Berkhout (Journalist)

Coen Berkhout (Journalist)

Geplaatst op: 10 september 2020

[GA TERUG]

Geef uw reactie:

Je e-mailadres wordt niet bij je reactie gepubliceerd. We verwerken je reactie alleen om je eenmalig op de hoogte brengen van plaatsing of afwijzing van je reactie. Je naam wordt alleen geplaatst bij de reactie. Deze wordt verder niet verwerkt.

Uitgelicht